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@radiobrendan
It’s fair to say that the name Roger Casement means very little, if nothing at all, for the vast majority of Colombians. There’s no surprise in that really, especially considering that in his native Ireland, despite Casement being one of the most written about figures from the 1916 Rising period, his life isn’t the best known among the masses.

For those completely in the dark, before his more controversial involvement in the Irish republican movement which ended in his execution by the British in 1916, the Dublin-born diplomat carried out what could be described as pioneering work in the field of human rights, both in the Congo and South America.

Fundación Caminos de Identidad (Fucai), Colombia.

From the 2012 ceremony in La Chorrera, remembering the centenary of the publication of Casement’s report. (Photo from Fucai, Colombia.)

This is where the Colombian connection comes into play. It was during his time as a British consul in Rio de Janeiro that he undertook an investigation into reports of maltreatment of indigenous tribes by a British-registered Peruvian rubber enterprise, Peruvian Amazon Company (PAC), deep in the Amazon jungle.

In 1910 Casement made the first of two lengthy visits to the Putumayo region on the Colombian-Peruvian border where the abuses were taking place. What he found happening there was truly shocking. Not only were indigenous forced into unpaid labour by PAC employees, but they were also subjected to severe physical abuse such as the use of pillories, branding and whipping. Thousands were murdered, many at the hands of PAC station chiefs, while indigenous women and girls were victims of rape.

Casement’s report of these horrific crimes caused outrage in Britain when the details were made public. It also signalled, in some ways, the beginning of the end for the Peruvian Amazon Company (other, external factors in rubber production also played their part in PAC’s eventual collapse). Such was the extent and significance of Casement’s investigation, he received a knighthood from the king in 1911. Alas, it wasn’t enough to save him from the hangman’s noose five years later, when he was convicted of treason, sabotage and espionage against the same British Crown for his involvement in the Irish independence struggle.

That tragic end notwithstanding, Casement’s heroic work on behalf of the Putumayo Indians is something that has been and continues to be celebrated and remembered. For example, in 2012 hundreds of indigenous peoples from the region attended a celebration for the 100th anniversary of Casement’s report.

What’s more, Ruth Chaparro, director of Fundación Caminos de Identidad (Fucai), a Colombian NGO working with and for the country’s indigenous, continues to see the importance of Casement’s contribution to highlighting human rights violations. She believes the meticulous and dedicated nature of Casement’s investigations and reports are a great example to all human rights activists in how to carry out analysis of such abuses and how to ensure reports are rigorous enough to help bring about change.

With that in mind, as this coming August 3rd marks the centenary of Casement’s execution, a commemorative event is being held in the village of La Chorrera, deep in the Colombian Amazon. It’s being organised by indigenous peoples there in collaboration with the Irish-born barrister, academic and indigenous activist, Brendan Tobin, who for the past ten years has been planning to visit the region.

Indigenous rubber workers in the Amazon in the early 1900s (photo from Fucai, Colombia).

Forced labour: Indigenous carrying rubber in the Amazon in the early 1900s. (Photo courtesy of Fucai, Colombia.)

For Tobin, it’s a case of following in Casement’s footsteps as he hopes to visit a number of the communities that suffered at the hands of PAC. Tobin sees the trip not just as an opportunity to celebrate Casement’s legacy but more importantly as a chance to highlight the continuing threat to the natives posed by trade and advancement towards ‘modernity’. The abuses of the rubber industry may be a thing of the past, but the Amazon’s indigenous continue to face exploitation in other ways. (Quite pertinent at a time when Colombian officialdom finalises terms to sign a peace deal with the Farc leftist guerrillas.)

To mark the event, Republic of Ireland president, Michael D Higgins, has been invited to send a letter to the indigenous to be read out at the August 3rd ceremony, which takes place in the environs of La Chorrera’s Casa de Conocimiento, the indigenous school on the grounds of what was once the headquarters of the infamous PAC in the region.

Tobin himself hopes in the future to raise enough funds to have a bust erected in honour of Casement in the secluded Amazon outpost. For the moment, as part of the ceremony, he is going to present the locals with a personal copy of The Amazon Journal of Roger Casement, edited by Angus Mitchell, for inclusion in the local library.

Casement may be long gone, with his name tarnished for some due to subsequent actions after his human rights work, yet the good he did for the Amazon’s indigenous cannot be merely swept aside. As Tobin puts it, Casement serves as something of a focal point around which the people of Putumayo can gather to discuss, share and collectively seek a way to heal from a horrid past that still resonates. The La Chorrera memorial on August 3rd allows another opportunity to do just that.
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For a previous piece on Irish-Colombian links, see With O’Leary in Bogotá.

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La vida en Colombia desde la perspectiva de un periodista y locutor irlandés, quien ha vivido en el país desde 2011. El blog explora temas sociales y culturales, interacción con los nativos, viajes, actualidades y mucho más. Escucha su podcast acá: https://anchor.fm/brendan-corrigan.

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-->Tequilera, bar tender, lavaplatos, cocinera, mesera, estos son muchos de los trabajos de primera línea a los que se puede enfrentar un inmigrante, iniciando su nueva vida en Canadá. Así lo hice yo.

¿Devolverme a Venezuela o quedarme en Canadá? Esa era la pregunta que retumbaba en mi cabeza mientras ese ángel que encontré en Migración hacia mi aplicación, la cual me permitió como estudiante de idiomas y con mi nuevo status llamado Destitute Student (‘Estudiante Indigente’) conseguir una visa de trabajo Después de pensarlo por tres días, decidí quedarme a trabajar en Canadá para poder pagar mis estudios y como decimos los venezolanos’’echarle bolas’’, porque definitivamente en esta vida no se escoge dónde se nace, pero sí dónde vivir.  Bienvenidos a la segunda parte de mi historia, donde les presento un momento fundamental de mi pasado y mi presente en este país. Debo confesarles que nunca pensé que fuese a ser tan difícil, pero ahí estaba yo, aventurándome a un mundo desconocido, con el único objetivo de reunir, en poco tiempo (4 meses), el dinero para pagar el cincuenta por ciento (15.000 CAD) de mi maestría, pero no solo eso, debía pagar también la renta y mis gastos personales y lo sé, suena descabellado, pero lo asumí con mucha planificación y meticulosidad.
’’Uno nunca sabe lo fuerte que es, hasta que en realidad tiene que ser fuerte’’
Conseguí el primer trabajo de mi vida. Este quedaba en el Viejo Puerto, una zona muy turística de Montreal. Allí aprendí lo que es ser multitask: servir diferentes tipos de cervezas, hacer pizzas, fajitas, poutine, alitas de pollo, hamburguesas, de todo. No era mi único trabajo, tenía que reunir el dinero suficiente, así que de domingo a domingo y durante esos meses mi rutina se resumía en: tomar órdenes, cargar montañas de platos y limpiar baños como a muchos inmigrantes nos toca al inicio. 
’Y es que en las adversidades es donde nacen nuevos guerreros’’
Creo que jamás en mi existencia he trabajado tanto. No tenía más vida: todas las tardes salía del Viejo Puerto, a iniciar mi siguiente turno en un restaurante italiano en el que más que salario trabajaba por comida. El dueño amablemente me brindaba lo que no se vendía y así yo podía ahorrar gastos. Ese señor se convirtió como en mi abuelo, mi abuelo italiano.
 
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Además del trabajo, yo seguía estudiando francés todas las mañanas hasta el mediodía. Al terminar el verano comencé el máster. Un año más tarde, me gradué de abogada en Derecho Internacional de Negocios, LL.M de la Universidad de Montreal, con un GPA de 3.8, demostrándome que en mi vida no habría obstáculos más grandes que mis ganas de crecer y de superarme. Inspirada en esto, apliqué a la Residencia Permanente.  Al cabo del tiempo, empecé nuevos estudios, pero esta vez, en Inmigration consulting y logré culminarlos también. La vida comenzó a sonreír un poquito más, después de tantos sacrificios, todo estaba dando los mejores frutos. En medio de esta travesía, comprendí que no estaba sola en esta situación, ni era la única con un sueño por cumplir. Somos miles de migrantes a diario dejando todo atrás y buscando una mejor vida, así que algo detonó en mi cabeza, era el momento de que Eddy Ramírez pusiera en práctica sus estudios, experiencia y todo lo que aprendí de mi mamá.  Finalmente, llegó el día de materializar y darle vida a esta Tierra de Inmigrantes.    Continuará… Con amor, Eddy.   

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