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‘From war to peace: lessons from Ireland for Colombia.’
Thus ran the title of a talk Northern Ireland’s Deputy First Minister, Martin McGuinness, gave in Bogotá this week.

Looking down over a more peaceful Belfast.

Belfast City: Not exactly a sea of tranquillity but much better than it was. Can Colombia learn from the Irish example?

The former IRA man, now very much in favour of the ballot box over the gun, is certainly well qualified to lecture on the subject.* And while Northern Ireland’s peace hits occasional stumbling blocks (it is a continuous process after all), there can be no disputing the fact that things are far brighter there these days since the protagonists decided to seriously ‘give peace a chance’. The odd verbal political fight, albeit frustrating at times, is much easier to take than bombing campaigns and tit-for-tat murders.

Given its relative success, it’s no surprise that the Irish case is held up as an example for other present-day conflicts to follow.

So coming back to the title of McGuinness’ talk, what are the lessons, if any, that Colombia can learn from the Northern Irish peace process?

For one, the fact that a process is actually in place and the parties to the conflict are talking must be highlighted as a good thing. (For the record, those at the peace negotiations are namely the Farc guerillas on the one hand and the government on the other, which not only stands for legitimate state security [and in theory the citizens] but also the paramilitaries whose actions were often allowed go unchecked by the powers that be.)

To this end, President Juan Manuel Santos and his administration deserve credit. You could be forgiven for thinking that there was no big risk in opening up talks, a natural step to take after decades of practically zero-sum warfare. Not here in Colombia, though. You’ll find that many who voted for Santos did so in the belief that he would follow the hard-line taken by his predecessor Álvaro Uribe: That effectively being ‘exterminate rather than communicate’.

For sure Colombians have reasons to be sceptical when it comes to peace talks with the Farc. There have been empty promises and false dawns before. Throw in the fact that these latest discussions are taking place without a ceasefire in operation and you can see why some question the legitimacy of the whole process. But generally, sitting down and talking with the ‘evil’ others is more productive over time than continuing with what amounts to an unwinnable war.

Also, in most conflicts there comes a moment when the struggle loses its appeal, its strength, and conditions become ripe for settlement. In the Northern Ireland case, the blueprint for peace was laid down as early as 1973 with the Sunningdale Agreement. However, for a large number on both sides of the divide, the timing wasn’t seen as right then; the warpath still seemed more favourable than the political one. It took another 25 years and plenty more coffins in the ground before the foundations of the current peace were agreed on – pretty much mirroring a lot of what was signalled in 1973. As the moderate Irish nationalist politician Seamus Mallon famously stated at the signing of the Good Friday (Belfast) Agreement in 1998, it was ‘Sunningdale for slow learners’.

For Colombia, the question must therefore be asked, are the conditions now ripe for a lasting settlement to be reached? Looking at it from a Farc point of view, where is the incentive for it to lay down its arms? Going ‘legit’ and becoming a political force could actually be akin to turning the gun on itself.

In this regard, the guerillas can point to the not-too-distant past and their flirtation with the democratic process via the Unión Patriótica (UP, Patriotic Union – a party which subsequently distanced itself from the rebels) in the 1980s. To say that this party was systematically annihilated by paramilitaries is an understatement. Add in the fact that the democratic right still rules at election time in this country and a politicised Farc, at this juncture in Colombia’s political story anyway, is unlikely to have much success at the polls.

McGuinness -- Bogotá

Here to help: McGuinness speaking about the Colombian peace talks. (Picture credit: Steven James Grattan/Amy Farrell.)

Then, of course, you have the extremely lucrative global drugs business. It would be foolish not to think that for some guerillas, along with other underworld players, this is more important to ‘stay in the game’ for compared to any perceived revolutionary ideals.

McGuinness spoke of the international element to Northern Ireland’s peace process – the US assistance and the Independent International Commission on Decommissioning headed up by General John de Chastelain to name just two. Similarly, but to a far greater extent, any peace deal in Colombia will surely require a global strategy shift on another seemingly unwinnable war – the one being waged on drugs.**

This is something President Santos has previously highlighted. The key, of course, is finding an effective solution. On the ground here, for what it’s worth, McGuinness stressed what he felt was a genuine enthusiasm from those negotiating to come up with a meaningful deal.

Yet the cash cow of cocaine and other such drugs might literally blow up in their faces. For while the prospect of peace for Northern Ireland brought with it the chance of an economic upturn and a political high life for many of the players involved, McGuinness included, the opposite could well be the case for some of Colombia’s principal players in this conflict resolution quest.

As noted earlier, though, it’s better to be talking than burying heads in the sand.

However, if a peace deal is to be Santos’ legacy, he might just need at least another four years in office to realise that.
*For a brief background on Martin McGuinness, see http://en.wikipedia.org/wiki/Martin_McGuinness.

**See also Colombia’s path to peace?, written when news of these latest peace talks was made public.

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La vida en Colombia desde la perspectiva de un periodista y locutor irlandés, quien ha vivido en el país desde 2011. El blog explora temas sociales y culturales, interacción con los nativos, viajes, actualidades y mucho más. Escucha su podcast acá: https://anchor.fm/brendan-corrigan.

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Un bosque de colores y brillo está cautivando al mundo. Unos ojos amarillos y unos destellos sobre una piel azul me cautivaron a mí.

Avatar, la nueva película del director de Titanic, James Cameron, es una obra maestra de 500 millones de dólares que en el poco tiempo que lleva en cartelera (se estrenó el 1ro de enero) ya se convirtió en la segunda película más taquillera de la historia, después de Titanic, y que, a mi modo de ver, ya puede ser catalogada como un clásico, como una historia inolvidable contada magistralmente  de una forma inolvidable.

Las imágenes de Avatar, logradas a través de tomas, diseños y colores, y, sobre todo, de una creatividad única e infinita, hacen que los espectadores creamos en ese mundo de los Na'vi y que luchemos internamente por sus personajes. La película es una obra de arte en términos cinematográficos, pero es a la vez una historia que nos deja un sabor amargo y una sensación de miedo y dolor.

Mientras nos deleitamos con un  mundo mágico de brillo, color y energía a través de imágenes en tercera dimensión, empezamos a entender que toda esa belleza, la historia de amor, el poder de la energía, lo hermoso de cada toma, son solo recursos creativos escogidos hábilmente por un director para enviar un mensaje poderoso a la humanidad: que está destruyendo a su madre naturaleza, a la tierra; que es posible que ya sea demasiado tarde; que el hombre puede ser el peor de los monstruos, "el alien", cuando se olvida de todo para acumular riquezas -casi siempre-; que así sufren las comunidades que son colonizadas cuando llegan los colonos a apoderarse de sus tierras, a expulsar, a exterminar, como si no existiera humanidad alguna en ellos.

Es difícil meterse en la mente de un director, y más de uno bueno, pero al ver la película solo pude preguntarme de dónde saldría una idea tan brillante y creativa, y a eso solo pude responder que lo brillante y creativo, como siempre, surgió de lo más simple: del mensaje que se quería enviar, un mensaje ya repetido hasta el cansancio de cómo el hombre se destruye a sí mismo y al mundo en el que vive, pero que esta vez un director quiso contar de otra forma porque sabía que haciéndolo como siempre su idea no funcionaría; hacer una película histórica sobre alguna guerra, sobre la colonización de alguna región, sobre seres humanos destruyendo el planeta sería lo mismo de siempre y sería recibido a ciegas, con indiferencia, como ya nos hemos acostumbrado a asumir las cifras de muertos, de ataques, de destrucción.

Pero unos seres azules, brillantes, con hermosos ojos almendra y habitantes de un bosque de colores, destellos y energía, de unión y poder, vistos en tercera dimensión y construidos alrededor de una historia de amor serían las figuras perfectas para que la sensibilidad de los seres humanos resurgiera de lo más profundo de su interior. Con estos seres Cameron creyó que lograría comunicar su idea y lo hizo.

Avatar está transmitiendo un mensaje muy poderoso a millones de personas en el mundo. Y eso no quiere decir que algo cambie debido a la película; no lo hará. Pero los Na'vi, sus ojos almendra, su desgracia, su amor por la naturaleza, su indestructible unión y su conexión energética se quedarán para siempre en la mente de muchos seres humanos que se sintieron de otro bando mientras se adentraban en esta historia. Por lo menos de mi mente no saldrán jamás.

Y, como una de esas coincidencias mágicas, en este caso muy dolorosa, que parecen salidas de ese bosque de energía de Pandora, mientras veía Avatar y a los Na'vi huir llorando y observabando impotentes cómo les destruían su mundo, pensaba con el corazón apretado en esos miles de haitianos que en ese mismo momento debían estar también llorando y corriendo después de que unas horas antes un terremoto hubiera prácticamente destruido Puerto Príncipe. De mi mente será imposible borrar esta comparación así como la sensación de dolor que nació en mi interior cuando unos personajes azules representaron frente a mí lo que en esos instantes ocurría realmente a seres humanos en otro lugar de mi planeta.

Es hora de despertar; con la naturaleza no puede nadie. Ella oye nuestros mensajes y nos responde, y, en este caso, el director de Avatar hizo un trabajo maravilloso en la transmisión de uno muy repetido de prevención, aunque quizás bastante tardío.

"Eywa", te pido que ayudes a que la naturaleza sepa conservar sus equilibrios, así dolorosamente a veces el hombre tenga que pagar por lo que ha hecho.

Ya alguna vez había mencionado que no soy amante de la ciencia ficción, pero Avatar es para mí su mejor exponente, al punto de que, además de ser absolutamente hermosa, a través de recursos del género logra crear una realidad y, lo que es más importante, logra enviar ese mensaje que de ninguna otra manera había conseguido llegar a tantos.





Desde sus inicios, el internet ha generado un proceso de transformación(...)


Un discurso del presidente Petro, ya sea en la Naciones Unidas,(...)

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